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麻州大學系統準備加入超級大學的行列

【駐波士頓辦事處教育組】

麻薩諸塞州大學系統總裁馬丁.梅漢(Martin T. Meehan)表示,他們預計打造一所全國規模的線上大學,好與所謂的「超級大學」(mega-universities)一爭高下。

梅漢本週於年度大學近況報告演說中提到,他們的線上大學目前仍處於規劃階段,將仿效自由大學(Liberty University)、南新罕布夏大學(Southern New Hampshire University)及西部州長大學(Western Governors University)的形式,提供線上課程供成年人進修學習,同時也和上述大學競招學生。前述大學已建立起利潤頗高的線上課程體系,每年向上萬名學生提供實用、有彈性且價格合宜的教育課程。麻州大學目前的線上學生註冊人數不到6,000人。

麻州大學為什麼要發展線上課程?成功機率高嗎?

其實追根究柢就是為了錢,關鍵字在於「利潤頗高」。南新罕布夏大學線上課程的收入占了某幾年利潤的50%,該校造價5,500萬美元的全新工程大樓資金就是來自於此,遠遠超過部分超級大學線上課程的利潤。而自由大學小巧的校區目前也在擴建之中,斥資上看10億美元。反觀麻薩諸塞州政府提供公立高等教育的援助,根據波士頓聯邦準備銀行報告的統計(計入通貨膨脹),自2008年起已滑落了13%。

另一個原因是註冊人數。新英格蘭地區的人口正逐漸流失,一整個世代的高中畢業生人數縮減,使該地區的高等教育機構備感壓力:雖然麻州已是全美唯一私立大學學生數大於公立大學的一州,過去2年來,伊達山學院(Mount Ida College)、紐伯里大學(Newbury College)、南佛蒙特學院(Southern Vermont College)、會德豐學院(Wheelock College) 不是關閉就是與其他學校整併。麻薩諸塞大學阿默斯特分校(University of Massachusetts at Amherst)身為公立研究型標竿大學,受到人口流失的衝擊較小,該校大學新生的註冊人數數年來都維持在21,000人左右,不過線上課程體系如果發展成功,將能更進一步預防實體學生人數減少以及學費收入滑落所帶來的衝擊。

成人學生也是目標之一。如同馬里蘭大學系統(University System of Maryland),麻州大學也已經有長期經營的年長學生課程體系。馬里蘭大學於1947年建校,其課程已大規模搬遷至線上,供在職成人學習,線上大學生的註冊人數共計46,000名。自1971年來,麻州大學的無圍牆大學(University Without Walls)計畫已幫助許多擁有部分大學學分的成人取得學位,而現正規劃中的超級大學式線上課程將可擴大此成果。

麻州大學系統有其優勢。麻州大學的教學品質為人著稱,比起其他非營利或營利型的競爭者,學生很可能更加信任一所歷史悠久的公立高等教育機構,這對招收學生大有助益。馬里蘭大學、亞利桑那州立大學(Arizona State University)、賓夕法尼亞州立大學(Penn State University)及普度大學(Purdue University)皆借助其校風招牌,為成人學生建立起成功的線上課程體系。(不過普度大學的做法較有爭議,該校收購營利的凱普蘭學院並更名為「普度全球」。)

與現存的超級大學一較高下並不容易,麻州大學的部分對手已有10至20年的線上課程經驗,也已建立起全國性的顯赫聲譽。高等教育的創新與科技顧問麥可.霍恩(Michael B. Horn)預期將有越來越多大學投入超級大學的行列,不過他認為「大概只有少數能取得一席之地。」

經營超級大學需要另一套管理方法及思維。超級大學若要成功,必須採用一套和傳統大學完全相反的經營模式,結構及慣例皆不同於一般大學。超級大學經常要能在數分甚至數秒之內回答潛在學生的問題;開班授課必須考量學生的方便性;教育方式強調競爭力。霍恩指出:「不是把課程搬到線上就好,而是要改變經營模式等等的一切,對大多數大學來說,成功機率不高。」

成為超級大學的成本高昂。現有的超級大學花費巨資,針對成人學生的需求建立課程、構築體系及支援系統,並向全國推廣行銷。現有的超級大學於10至20年前完成這一切,而現在要起步的成本只會更高。霍恩表示:「這對新進場或規模較小的玩家來說是一場硬仗。」超級大學要有一定規模,才有可能開始獲利。

撰稿人/譯稿人:Lee Gardner /林怡婷
資料來源:The Chronicle of Higher Education (2019). “UMass System Aims to Join the Mega-University Club.” Retrieved from:
https://www.chronicle.com/article/UMass-System-Aims-to-Join-the/245825